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Educated (배움의 발견)
03/31/2020 15:04
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나는 이 책이 학교에 다니며 정규 교육을 받지 못한 사람이 독학으로 하버드와 케임브리지 대학을 나와 박사가 되었다는 성공담이라고 생각하고 있었다. 베스트셀러 반열에 올랐다고 했을 때도 별 관심을 보이지 않았다. 그러다가 우연히 책을 소개하는 팟캐스트를 듣고 저자 ‘타라’의 파란만장한 30년 삶을 알게 되었다.


그녀는 1986년 미국 아이다호 주의 극단주의 몰몬 가정에서 7남매 중 막내딸로 태어났다. 공교육을 거부하는 아버지로 인해 16년간 학교에 가지 못했다. 기초 교육 과정을 모두 건너뛴 채 대입자격시험(ACT)에서 입학에 필요한 점수를 얻고, 17세에 대학에 합격하면서 기적과 같은 배움의 여정을 시작한다.


게이츠 케임브리지 장학금 수상자로 선정되어 2009년 케임브리지 대학교 트리니티 칼리지에서 석사 학위를 받았다. 2010년 하버드 대학교에서 방문 연구원을 지냈고, 케임브리지 대학으로 돌아온 뒤, 2014년에 역사학으로 박사 학위를 받았다. 2019년에는 ‘타임’지가 선정한 ‘세계에서 가장 영향력 있는 인물 100인’에 뽑히기도 했다.


이 책을 흥미롭게 읽게 된 것은, 내가 살아온 인생과 겹치는 부분들이 있었기 때문이다. 나 역시 20대 중반까지 제대로 된 공교육을 받아 본 적이 없다. 아버지는 학교에 가면 아이들의 놀림감이 된다며 나를 학교에 보내지 않았다. 한글과 기본셈을 어머니에게서 배운 것이 내가 받았던 홈스쿨링의 전부였다. 타라의 경우와 같다. 차이점이라면 타라의 부친은 그녀가 성경과 몰몬경 외의 다른 책을 보는 것을 금했지만, 나는 우리 집에 있던 책들을 마음대로 읽을 수 있었다.


타라가 공부를 하기로 마음먹고 주변의 도움을 받아 ACT 시험 준비를 하며 가장 힘들었던 것이 수학이었듯이, 나도 비슷한 나이에 같은 경험을 했다. 나는 서울에 있던 풀브라이트 장학재단에 전화를 해서 도움을 청했고, 마침 전화를 받았던 ‘그리거’(Greger)라는 카운슬러의 도움으로 미 8군 교육센터에서 미국 고등학교 졸업시험인 GED 시험 준비를 하게 되었다. 영어, 과학, 사회, 수학 등 네 과목이었는데, 수학 문제는 도저히 이해를 할 수 없었다. 나는 겨우 기초 방정식을 이해하고 있었는데, 시험에는 대수 문제가 가득했다. 아버지에게 수학 과외를 받아야겠다고 하니 나 보고 선생님을 구해보라고 했다. 신문에 난 가정교사 구직 광고를 보고 간호대학에 다니던 여대생을 찾아 몇 달 동안 과외수업을 받았다. 그 덕에 합격점을 받을 수 있었다. 그 후 미국에 와서 그 성적을 가지고 대학에 입학할 수 있었다.


타라의 아버지는 현대 지식이나 정부의 존재를 의심하고 부정하는 극단주의 신앙을 가지고 있다. 그는 종말론을 믿어, 음식을 비축하고 기름을 저장하며 총과 탄약을 사들인다. 산파인 그녀의 어머니는 약초와 식물성 기름으로 모든 병을 치유한다고 믿는다. 머리가 깨어지고 화상을 입어 피부가 오그라드는 장애를 입어도 결코 병원에 가지 않는다. 놀라운 것은 책의 후반에 가면 그녀가 만든 기름이 인기를 끌어 사람들을 고용하고 많은 돈을 벌어들이는 내용이 나온다. 그들과 비슷한 생각을 하며 사는 이들이 적지 않다는 것을 보여주는 대목이다.


타라와 그녀의 언니는 큰오빠로부터 언어와 폭력의 학대를 받지만 부모는 그 사실을 알면서도 외면한다. 신앙과 사랑이라는 이름으로 자행되는 가정폭력의 모습이다. 


결국 그 가족은 자의 반 타의 반으로 부모의 생활방식을 따르는 무리와 세상에 나와 공부를 하고 사회를 경험한 소수로 나뉘게 된다.


책의 이야기는 거기까지다. 아마도 이야기는 지금도 계속되고 있을 것이다. 얼마간 세월이 흐르고 나면 후편이 나오지 않을까 싶다. 과연 그녀는 부모와 화해를 하게 될는지 궁금하다.



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